Quando si pose la domanda su chi fosse in realtà a fare la prima fotografia, oggi c’è poco da dire che fosse Joseph Nicephor Niépce. 

I primi anni

Niépce è nato in Francia il 7 marzo 1765. Era uno dei tre figli con un padre che era un ricco avvocato. La famiglia fu costretta a fuggire dalla zona quando iniziò la rivoluzione francese. Niépce si chiamava Joseph, ma mentre studiava al Collegio Oratoriano di Angers, decise di adottare il nome Nicéphore in onore di San Niceforo, il patriarca di Costantinopoli del IX secolo. I suoi studi gli hanno insegnato metodi sperimentali nella scienza e si è laureato per diventare un professore al college.

Niépce servì come ufficiale di stato nell’esercito francese sotto Napoleone. Durante i suoi anni nel servizio, la maggior parte del suo tempo è stata spesa in Italia e sull’isola della Sardegna. Si è dimesso dal suo incarico a causa di una malattia. Dopo aver lasciato il servizio ha sposato Agnes Romero e divenne amministratore del distretto di Nizza. Lasciò questa posizione per proseguire la ricerca scientifica con suo fratello maggiore Claude nella tenuta di famiglia a Chalon. Si è riunito alla casa di famiglia con sua madre, sorella e fratello minore Bernard. Non solo ha seguito la sua ricerca scientifica, ma ha anche gestito la tenuta di famiglia. I fratelli servivano come ricchi signori, allevatori, allevando barbabietole e producendo zucchero.

Le prime fotografie

Si ritiene che Niépce abbia preso la prima incisione fotografica al mondo nel 1822. Usando una camera oscura, una scatola con un buco in un lato che utilizza la luce proveniente da una scena esterna, prese un’incisione di Papa Pio VII. Questa immagine fu successivamente distrutta dallo scienziato quando tentò di duplicarlo. Tuttavia, due dei suoi tentativi sono sopravvissuti. Uno era un uomo e il suo cavallo, e l’altro una donna seduta a una ruota che gira. Il problema principale di Niépce era una mano instabile e le deboli abilità di disegno, che lo portavano a cercare un modo per catturare le immagini in modo permanente senza fare affidamento sulle sue scarse capacità di disegno. Niépce sperimentò l’uso del cloruro d’argento, che si scurì quando esposto alla luce, ma scoprì che non era sufficiente per produrre i risultati che desiderava. Passò poi al bitume, che lo portò al suo primo tentativo riuscito di catturare un’immagine della natura. Il suo processo prevedeva la dissoluzione del bitume nell’olio di lavanda, che è un solvente spesso usato in vernici. Ha quindi rivestito un foglio di peltro con questa miscela e l’ha inserito all’interno di una camera oscura.

 Otto ore dopo lo ha rimosso e lavato con olio di lavanda per rimuovere ogni bitume non esposto.

L’immagine in sé non era molto memorabile in quanto era un edificio, un fienile e un albero. Si credeva che fosse il cortile fuori dalla sua casa. Tuttavia, poiché il processo è stato così lento, impiegando più di 8 ore, il sole si è spostato da un lato all’altro dell’immagine, facendolo apparire come se il sole provenisse da due lati della foto. Questo processo ispirerà in seguito il processo di sviluppo del vapore di mercurio di grande successo di Louis Daguerre.

Gli ci sono voluti più di vent’anni di sperimentazioni con le immagini ottiche prima di ottenere questo successo. Il problema precedente era stato che sebbene fosse in grado di impostare immagini ottiche, si sarebbero attenuati rapidamente. La prima foto sopravvissuta di Niépce risale al 1825. Definì il suo nuovo processo un eliografo, che in greco significa “del sole”.

Una volta che Niépce ebbe il successo che desiderava, decise di recarsi in Inghilterra per cercare di promuovere la sua nuova invenzione alla Royal Society. Sfortunatamente, è stato accolto con un fallimento totale. La Società ha una regola che afferma che non promuoverebbe alcuna scoperta con un segreto non rivelato. Certo, Niépce non era disposto a condividere i suoi segreti con il mondo, così tornò in Francia deluso dal fatto di non essere riuscito a ottenere un successo dalla sua nuova invenzione.

In Francia, Niépce ha stretto un’alleanza con Louis Daguerre. Nel 1829 iniziarono a collaborare per migliorare il processo. Rimasero soci per i successivi quattro anni fino alla morte di Niépce da un ictus nel 1833 all’età di 69 anni. Daguerre continuò a lavorare sul processo dopo che la morte di Niépce alla fine sviluppò un processo che, sebbene basato sulle loro scoperte originali, era molto diverso da quello di Niépce aveva creato. Lo chiamò Dagherrotipo, dopo di sé. Riuscì a convincere il governo francese ad acquistare la sua invenzione a nome del popolo francese. Nel 1939 il governo francese accettò di pagare a Daguerre uno stipendio annuo di 6.000 franchi per il resto della sua vita, e di pagare annualmente la tenuta di Niépce 4.000 franchi. Il figlio di Niépce non era contento di questo accordo, sostenendo che Daguerre stava ricevendo benefici per ciò che suo padre aveva creato. Niépce in realtà ricevette poco credito per qualsiasi cosa avesse a che fare con questa creazione fino al 1952, quando gli storici Alison e Helmut Gernsheim riscoprirono le immagini originali di Niépce.

  È stata questa scoperta che ha permesso al mondo di conoscere il processo “eliografico” di Niépce e permettere al mondo di rendersi conto che questo è stato il primo esempio di successo di ciò che ora chiamiamo fotografia: un’immagine creata su una superficie sensibile alla luce, dall’azione di luce.

Anche se Niépce è più noto per la sua invenzione nell’area fotografica, ha anche avuto diversi precedenti successi come inventore. Tra le altre invenzioni di Niépce c’era il Pyreolophore, il primo motore a combustione interna al mondo, che ha ideato e creato con suo fratello Claude. L’imperatore Napoleone Bonaparte concesse il suo brevetto nel 1807 dopo che gli fu mostrata la sua capacità di alimentare una barca a monte di un fiume in Francia.

La sua eredità

In onore di questo fotografo, il Niépce Prize Niépce è stato creato ed è stato assegnato ogni anno dal 1955 ad un fotografo professionista che ha vissuto e lavorato in Francia per oltre 3 anni. Fu presentato in onore di Nièpce da Albert Plécy dell’associazione Gens d’Images.

risorse

Biografia di Joseph Nicephore:

http://www.madehow.com/inventorbios/69/Joseph-Nic-phore-Niepce.html

BBC News: la più vecchia fotografia del mondo venduta

BBC News Giovedì 21 marzo 2002, la più vecchia foto del mondo venduta alla biblioteca

La storia della fotografia

http://www.all-art.org/history658_photography13.html